martes, 27 de julio de 2010

Descubren restos de las ratas más grandes de la historia

Una investigación arqueológica en Timor Oriental ha desenterrado los huesos de los ratas más grandes que jamás hayan existido, con un peso de alrededor de 6 kilos. Las excavaciones en una cueva localizaron un total de 13 especies de roedores, de los cuales 11 son nuevas para la ciencia. Ocho de las ratas con restos recuperados pesaban un kilo o más.
   "Indonesia Oriental es un punto caliente para la evolución de los roedores", declaró el biólogo australiano Ken Aplin, científico del Asutralian National Wildlife Collection y autor del estudio. "Los roedores constituyen el 40 por ciento de la diversidad mundial de mamíferos y son un elemento clave de los ecosistemas, importantes para los procesos como el mantenimiento del suelo y la dispersión de semillas. El mantenimiento de la biodiversidad entre las ratas es tan importante como la protección de las ballenas o las aves".

   La datación por carbono muestra que la mayor rata que jamás haya existido sobrevivió hasta hace alrededor de 1.000 a 2.000 años, junto con la mayoría de los otros roedores timorenses encontrados durante la excavación. Sólo una de las especies más pequeñas ha lorgado sobrevivir hasta la actualidad.
   "El ser humano ha vivido en la isla de Timor desde hace más de 40.000 años y cazaron y comieron ratas a lo largo de este periodo, pero la extinción no ocurrió hasta hace muy poco", dice el Dr. Aplin.

   "Creemos que esto muestra la gente solía vivir de forma sostenible en Timor hasta hace alrededor de 1.000 a 2.000 años. Esto significa que las extinciones no son inevitables cuando las personas llegan a una isla. La tala de bosques para la agricultura probablemente fue la causa de las extinciones, y esto puede haber sido posible tras la introducción de herramientas de metal".

   Cada una de las islas del este de Indonesia desarrolló propia colección única de las ratas. El doctor Aplin también ha encontrado seis nuevas especies de ratas en una cueva en la isla de Flores. Algunas de éstas todavía podrían estar viviendo en dicha isla, pero han evadido la detección por los coleccionistas modernos.
   Timor tiene pocos mamíferos autóctonos, y los murciélagos y roedores que constituyen la mayoría de las especies . La mayoría de Timor hoy es árida, transformada de la exhuberante selva del pasado. Pero aún hay margen para la imaginación.

   "Aunque queda menos del 15 por ciento de la cubierta forestal original de Timor, partes de la isla todavía están densamente arboladas, así que ¿quién sabe lo que pueda estar ahí afuera?", dice el doctor Aplin.
   Las ratas más grandes localizadas actualmente pesan unos 2 kilos y viven en las selvas de Filipinas y Nueva Guinea. El estudio del dctor Aplin fue publicado en la edición de esta semana del Bulletin of the American Museum of Natural History.

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