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jueves, 27 de enero de 2011

Los humanos salieron de áfrica antes de lo que se creía

Una caja de herramientas de más de cien mil años de antigüedad hallada en los Emiratos Árabes Unidos demuestra que los humanos modernos salieron de África mucho antes de lo que se pensaba. Y aunque la mayor parte de los restos encontrados hasta ahora llevaba a pensar en un éxodo «costero», bordeando el Mediterráneo hace unos 60.000 años, el hallazgo de un equipo internacional de paleontólogos, liderado por el alemán Hans-Peter Uerpmann, de la Universidad Eberhard Karls en Tübingen, retrasa esa fecha en cerca de 50.000 años, hasta los 125.000. Y nos habla de otra ruta, directa desde África hacia oriente, que cruza la península Arábiga. La investigación se publica esta semana en Science.


Hasta ahora, la península Arábiga se había considerado más un obstáculo que una posible vía de migración de los primeros humanos para salir de África. Sus desiertos y áridas colinas, la escasez de lluvias y la ardiente arena constituyen una auténtica barrera natural que obligó a nuestros antepasados a buscar rutas alternativas para abandonar el continente negro. O por lo menos eso se creía hasta ahora.

Desde hace años, en efecto, diversos estudios han ido demostrando que existieron períodos en los que el desierto retrocedió, dejando paso a un ambiente de savana, mucho más húmedo y rico en vegetación. Y uno de esos periodos húmedos tuvo lugar precisamente hace unos 130.000 años. Para los investigadores, las herramientas encontradas en el campo de Jebel Faya, en Emiratos Árabes Unidos, fueron construídas por un grupo de humanos modernos que cruzaban la península y que venían directamente de África, como parte de una ola migratoria que terminaría por llegar a Europa, Asia y Australia.

Las herramientas de Jebel Faya se parecen, según los investigadores, a las que hacían los humanos primitivos en el África oriental, pero no a las encontradas en Medio Oriente, mucho más modernas. La antigua caja contiene hachas de mano y toda una variedad de raspadores y perforadores. Todo elaborado con una técnica "antigua" y diferente a la utilizada por los humanos que decenas de miles de años después abandonaron África bordeando el Mediterráneo.

A la conquista del mundo
Simon Armitage, de la Universidad de Londres y autor principal del artículo de Science, ha calculado la edad de las herramientas de piedra por medio de una técnica llamada datación por luminiscencia y ha determinado que tienen entre 100.000 y 125.000 años de antigüedad.

"Estos humanos anatómicamente modernos, es decir, como usted y yo, evolucionaron en África hace aproximadamente 200.000 años y, después, poblaron el resto del mundo", afirma Armitage. "Nuestros hallazgos deberán estimular una reevaluación de los métodos mediante los cuales nosotros, los humanos modernos, nos hemos convertido en una especie mundial".

Uerpmann y su equipo también analizaron los registros de niveles del mar y cambios climáticos de la región durante el primer período interglaciar, hace aproximadamente 130.000 años. Y determinaron que el estrecho de Bab el Mandeb, que separa a Arabia del Cuerno del África, se habría estrechado en esa época debido a que los niveles del mar eran más bajos, lo que habría permitido el paso seguro justo antes del comienzo de ese último período interglaciar.

"La arqueología sin dataciones es como un rompecabezas en el que no encajan bien las piezas; hay muchas piezas individuales con información, pero no es posible encajarlas para producir una imagen completa", dice Armitage. "En Jebel Faya, las dataciones revelan una imagen fascinante en la que los humanos modernos, con ayuda de las fluctuaciones de los niveles del mar y los cambios climáticos en la Península Arábiga, emigraron de África mucho antes de lo que se pensaba".

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