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martes, 10 de mayo de 2011

Encuentran uno de los primeros minerales del sistema solar

En la edición de mayo-junio de la revista American Mineralogist, un equipo de científicos anuncia el descubrimiento de la krotita, uno de los primeros minerales formados en nuestro sistema solar. Es el componente principal de una rara incrustación en un meteorito (el NWA 1934), encontrado en el noroeste de África. Estos objetos, conocidos como incrustaciones refractarias, se cree que son los primeros materiales planetarios formados en nuestro sistema solar, y datan de antes de la formación de la Tierra y otros planetas.

Este fragmento en particular es conocido cariñosamente como 'cracked egg' (huevo cascado) por su apariencia distintiva. El doctor Harold C. Connolly (en la imagen) y el estudiante Stuart A. Sweeney Smith, de la Universidad de la Ciudad de Nueva York (CUNY) y el Museo Americano de Historia Natural (AMNH), respectivamente, reconocieron por primera vez que este fragmento de meteorito podía ser de un tipo muy especial, conocido como una inclusión refractaria rica en calcio-aluminio.


"Refractario" se refiere al hecho de que estos fragmentos contienen minerales que son estables a temperatura muy alta, lo que da fe de que su formación probablemente fue muy primitiva por la condensación de alta temperatura de la nebulosa solar.

La inclusión refractaria de 'cracked egg' fue enviada al doctor Chi Ma en el California Institute of Technology (Caltech) para una investigación de nano-mineralogía muy detallada. El doctor Ma entonces la envió entonces al doctor Anthony Kampf, conservador de Ciencias Minerales en el Museo de Historia Natural de Los Angeles (NHM), para el estudio de difracción de rayos-X. Los resultados de Kampf, confirmados por Ma, mostraron que el principal componente del grano fue un óxido de aluminio calcio de baja presión (Caal2O4) nunca antes observado en la naturaleza.

La determinación por Kampf de la disposición de los átomos en el mineral mostró que era la misma que la de un componente artificial de algunos tipos de hormigón refractario.

¿Qué podemos sacar en claro de saber que un componente común en el hormigón se encuentra en la naturaleza sólo como un elemento muy raro de un fragmento que se formó hace más de 4.500 millones de años? Estas investigaciones son esenciales para descifrar los orígenes de nuestra sistema solar. La creación del compuesto por el hombre requiere una temperatura de al menos 1.500ºC. Esto, unido al hecho de las formas compuestas a baja presión, es coherente con que la krotita se formó durante una fase refractaria de la nebulosa solar. Por lo tanto, lo más probable es que la krotita es uno de los minerales que se formaron en nuestro sistema solar.

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