martes, 21 de junio de 2011

El nivel de mar crece al mayor ritmo de los últimos 2.000 años

El ritmo de aumento del nivel del mar a lo largo de la costa atlántica de los Estados Unidos es mayor ahora que en cualquier momento en los últimos 2.000 años, y muestra una relación consistente entre los cambios en la temperatura media de la superficie y el nivel del mar. Los hallazgos aparecen publicados en la revista Proceedings.

La investigación, financiada por la National Science Foundation (NSF), fue realizada por Andrew Kemp, de la Universidad de Yale, y Benjamín Horton, de la Universidad de Pensilvania, junto a colegas de otras instituciones científicas de Estados Unidos, Finlandia y Alemania.

"Tener una imagen detallada de las tasas de variación del nivel del mar en los últimos dos milenios ofrece un contexto importante para comprender los cambios actuales y futuros", dice Paul Cutler, director del programa en la división del NSF de Ciencias de la Tierra. "Es especialmente útil para anticipar la evolución de los sistemas costeros", dice, "en el que vive más de la mitad de la población mundial".

Kemp añade que "los escenarios del futuro aumento dependen de la comprensión de la respuesta del nivel del mar a los cambios climáticos. Estimaciones exactas de la última variabilidad del nivel del mar proporcionan un contexto para tales proyecciones."

Kemp y sus colegas desarrollaron la primera reconstrucción continua del nivel del mar de los últimos 2.000 años, y compararon las variaciones en la temperatura global con los cambios en el nivel del mar durante ese periodo de tiempo.

El equipo encontró que el nivel del mar se mantuvo relativamente estable desde el año 200 aC al 1000 dC. Luego en el siglo XI, el nivel del mar aumentó alrededor de medio milímetro cada año por espacio de 400 años, vinculado con un período de clima cálido que se conoce como la anomalía climática medieval.

Luego hubo un segundo período del nivel del mar estable durante un período más fresco llamado Pequeña Edad de Hielo, que se mantuvo hasta finales del siglo XIX.

Desde entonces, el nivel del mar ha aumentado en más de 2 milímetros por año en promedio, la tasa más pronunciada desde hace más de 2.100 años.

"La subida del nivel del mar es un resultado potencialmente catastrófico del cambio climático", dice Horton "a medida que aumentan las temperaturas derritiendo el hielo terrestre y las aguas calientes del océano".

Para reconstruir el nivel del mar, los científicos utilizaron microfósiles llamados foraminíferos preservados en los sedimentos extraídos de las marismas costeras de Carolina del Norte. La edad de los núcleos se estimó mediante la datación por radiocarbono y otras técnicas.

Para probar la validez de su enfoque, el equipo comparó sus reconstrucciones con las mediciones de los mareógrafos de Carolina del Norte durante los últimos 80 años, y registros globales de mareógrafos de los últimos 300 años. Una segunda reconstrucción en Massachusetts confirmó sus hallazgos.

Los registros fueron corregidos por las contribuciones al aumento del nivel del mar realizados por los movimientos verticales de tierra. Los cambios en la reconstrucción del nivel del mar durante el último milenio son coherentes con el pasado de la temperatura global, dicen los investigadores, y se pueden determinar mediante un modelo que relaciona la tasa de aumento del nivel del mar a la temperatura global.

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