viernes, 9 de diciembre de 2011

La sequía en Europa central, visible desde el espacio

La sequía resultante de un otoño excepcionalmente cálido y seco en Europa está siendo seguida en detalle por la misión SMOS de la Agencia Espacial Europea (ESA). Las imágenes divulgadas este miércoles muestran la comparación de la humedad del suelo en noviembre de 2010 y un año después.

Como la mayor parte de este año, este otoño ha sido especialmente seco. En los Países Bajos, por ejemplo, sólo cayeron en promedio 9 litros por metro cuadrado de lluvia en noviembre, comparado con el promedio de 82 de hace un año. De acuerdo con el Real Instituto Meteorológico de Holanda KNMI, noviembre fue el más seco desde que comenzaron los registros en 1906.

El tiempo seco en Alemania no sólo ha obligado a interrumpir la navegación en el Rhin y el Elba, sino que también ha provocado recientemente un incendio forestal en Baviera.

La Agencia Ambiental del Reino Unido dice que incluso si Inglaterra registrase el nivel promedio de precipitaciones durante el invierno y la primavera próximos, es poco probable que algunas zonas se recuperen por completo de la sequía de este 2012.

La falta de lluvia en toda Europa se refleja en las lecturas del observatorio orbital de humedad del suelo y salinidad de los océanos (SMOS) de la ESA. Este satélite registra la cantidad de humedad que se mantiene en la capa superficial del suelo en cada órbita.

Con su nuevo instrumento y técnica de imagen, SMOS puede medir la humedad en el suelo con una precisión de 4%, lo que equivale a una cucharadita de agua mezclada en un puñado de tierra seca.

Los datos de SMOS muestran la diferencia en la humedad del suelo interanuales en noviembre pasado en toda Europa. La diferencia es especialmente pronunciada en Alemania, Austria y más al este.

Si bien estos mapas ofrecen una instantánea interesante, la información es importante para una mejor comprensión del ciclo del agua y, en particular, los procesos de intercambio entre la superficie de la Tierra y la atmósfera.

La humedad del suelo es una variable en el tiempo y el sistema climático, y estos datos son utilizados por los hidrólogos, edafólogos, meteorólogos y los ecologistas.

Además, dado que la cantidad de agua en el suelo determina el crecimiento de plantas y rendimiento de los cultivos, la información es útil para aplicaciones agrícolas y la gestión de los recursos hídricos.

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