jueves, 12 de enero de 2012

Una rana, el vertebrado más pequeño del mundo

El profesor Chris Austin, de la Universidad Estatal de Luisiana, ha descubierto recientemente dos nuevas especies de ranas en Nueva Guinea, una de las cuales (Paedophryne amauensis) es ahora el vertebrado más pequeño conocido, con sólo 7,7 milímetros de tamaño. Esta especie le ha robado el puesto al Paedocypris progenetica, un pez de Indonesia de 8 milímetros.

Austin, dirige un equipo de científicos en Estados Unidos, entre los que se encuentra el estudiante Eric Rittmeyer, que hizo el descubrimiento durante una larga expedición de tres meses en Nueva Guinea, la isla tropical más grande y alta del mundo. La descripción de estas nuevas especies ha sido publicada en 'PLoS ONE'.

"Fue particularmente difícil localizar a la Paedophryne amauensis, debido a su pequeño tamaño", explica Austin, "pero es un gran hallazgo. Nueva Guinea es un punto caliente de biodiversidad, y estos descubriremos añaden otra capa a nuestra comprensión general sobre cómo se genera y se mantiene la biodiversidad".

"El límite de tamaño de los vertebrados, o criaturas con esqueletos, es de gran interés para los biólogos, porque aun se sabe poco acerca de las limitaciones funcionales ligadas al tamaño corporal extremo, ya sea grande o pequeño", apunta Austin.

De los más de 60.000 vertebrados actualmente conocidos por el hombre, el más grande es la ballena azul, con un promedio de más de 25 metros de largo, y el menor, antes un pequeño pez de Indonesia de 8 milímetros, es ahora la Paedophryne amauensis.

"Los ecosistemas que habitan estas ranas son muy similares, principalmente habitan en la hojarasca del suelo en entornos de selva tropical", explica Austin, quien añade que "ahora creemos que estas criaturas no son rarezas biológicas, sino que representan un grupo ecológico hasta ahora indocumentado".

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