martes, 13 de marzo de 2012

Los físicos consiguen manipular la antimateria

Un trabajo realizado por un equipo internacional de científicos liderado por investigadores de la Organización Europea para la Investigación Nuclear (CERN) han conseguido manipular un átomo de antihidrógeno utilizando microondas. El antihidrógeno es el átomo deantimateria equivalente al hidrógeno común, con las mismas propiedades pero con sus cargas eléctricas invertidas. Dado que se desintegra instantáneamente al entrar en contacto con la materia ordinaria su estudio había sido imposible hasta ahora.

En un experimento que seguramente será recordado como un importante paso en la comprensión de las características de las antipartículas, un equipo internacional de científicos liderado por investigadores de la Organización Europea para la Investigación Nuclear (CERN) han conseguido manipular un átomo de antihidrógeno utilizando microondas. Como sabes, el antihidrógeno es el átomo de antimateria equivalente al hidrógeno común, y está formado por un antiprotón y un positrón. Tiene las mismas propiedades pero sus cargas eléctricas se invierten. Cuando entra en contacto con una molécula de materia normal se aniquilan mutuamente, produciéndose fotones de luz y otras partículas durante el proceso. Esto hace que sea imposible de manipular utilizando las herramientas convencionales, ya que su inestabilidad obliga a mantenerlo completamente aislado dentro de un “recipiente magnético”.

Mike Hayden, autor principal del trabajo que ha sido publicado en la última edición de la revista Nature explica que “durante décadas, los científicos han querido estudiar las propiedades intrínsecas de los átomos de antimateria, con la esperanza de encontrar pistas que podrían ayudar a responder a las preguntas fundamentales acerca de nuestro universo", pero no ha sido hasta ahora que tal cosa se haya convertido en realidad.

Primeras interacciones

La antimateria fue postulada casi con la aceptación del modelo del universo formado por partículas. Robert L. Forward, físico que también es muy conocido por sus excelentes novelas de ciencia ficción, fue el primero en postular la existencia del antihidrógeno. Hayden dice que “a mediados del siglo pasado, los físicos desarrollaron y utilizaron técnicas basadas en microondas para estudiar átomos ordinarios, como el hidrógeno. Ahora, 60 o 70 años después, hemos sido testigos, por primera vez, de las interacciones de microondas con un anti-átomo". Las teorías más aceptadas predicen que una antipartícula debe comportarse simétricamente respecto de su partícula correspondiente, pero dado que en el universo real la antimateria -hasta donde sabemos- es extremadamente escasa, algunos creen que tal simetría puede no ser tan perfecta.

"Este estudio demuestra la viabilidad de la aplicación de laespectroscopia de microondas a los esquivos anti-átomos", dice Walter Hardy, de la Universidad de British Columbia y coautor del artículo. Una vez atrapados dentro de una trampa magnética, los átomos de antihidrógeno fueron irradiados con un haz de microondas. Al lograr su resonancia interna, los átomos fueron expulsados de la trampa revelando información sobre sus propiedades. Como decíamos al principio, no es más que un primer -pero importante- paso hacia la comprensión total de las partículas y antipartículas que conforman nuestro universo. ElCERN, después de todo, es mucho más que el LHC.

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