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jueves, 1 de marzo de 2012

Nueva técnica para determinar indicios de vida en otros planetas

Un estudio, con participación del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) ha descrito una novedosa técnica que podría llevar al descubrimiento de vida extraterrestre en un futuro. Entre otros marcadores, este nuevo sistema, que se explica en el último número de 'Nature', es capaz de detectar si un planeta tiene vegetación.

Según han explicado los expertos, la clave del trabajo ha sido estudiar la Tierra de forma indirecta, es decir, a través del reflejo que proyecta sobre su satélite, la Luna. "El sol brilla sobre la Tierra y esta luz se refleja a su vez sobre la superficie lunar. El satélite, por tanto, actúa como un gran espejo que devuelve la luz terrestre hacia el planeta", ha explicado el investigador del Observatorio Europeo Austral (ESO) y principal autor del trabajo, Michael Sterzik.

El equipo ha investigado el fenómeno con el Very Large Telescope (VLT), ubicado en el desierto de Atacama (Chile) con el fin de encontrar indicadores, como por ejemplo, ciertas combinaciones de gases en la atmósfera terrestre, que se consideran indicios de vida orgánica. El objetivo era convertir la Tierra en una referencia para la búsqueda de vida en otros planetas más allá del Sistema Solar.

A diferencia de investigaciones anteriores, la nueva técnica explota la polarización (orientación de los campos magnéticos y eléctricos de la luz). Cuando la luz solar se refleja sobre la Tierra, queda polarizada. Y, según la superficie sobre la que se refleje (hielo, nubes, tierra y océanos), se polariza en un grado determinado.

Los científicos han indicado que esta nueva forma de buscar vida extraterrestre trata de vencer las dificultades que entrañan los métodos convencionales: la luz de un exoplaneta distante es muy difícil de analizar porque es eclipsada por el potente resplandor de la estrella que lo ilumina.

En este sentido, el investigador del Observatorio de Armagh (Reino Unido), Stefano Bagnulo, ha explicado que "este sistema es comparable a tratar de observar un grano de polvo junto a una bombilla potente". "Sin embargo, el reflejo del planeta sobre su satélite está polarizado(orientado en una dirección), lo que permite su análisis de forma sencilla mediante técnicas polarimétricas", ha apuntado.

Para los expertos la clave de este proyecto es que se analizó la luz que reflejaba la Tierra sobre la Luna como si fuera la primera vez. Ésto llevó a los astrónomos a concluir que la atmósfera terrestre es parcialmente nubosa, que parte de su superficie está cubierta por océanos y otro dato especialmente crucial es que hay que hay vegetación.

El investigador del IAC, Enric Palle, ha indicado que, "si existe, encontrar vida fuera del Sistema Solar depende exclusivamente de disponer de técnicas adecuadas". Así, a su juicio, "este trabajo es un paso importante para alcanzar esa capacidad".

Al respecto ha explicado que "la espectropolarimetría facilitará la detección de biomarcadores en la superficie de un planeta y podría incluso llegar a indicarnos si existen plantas que realizan la fotosíntesis en otras partes del universo".

El equipo admite que este nuevo método no arrojará datos sobre "hombrecillos verdes" o "vida inteligente", pero su aplicación en las nuevas generaciones de telescopios -más potentes- "podría fácilmente brindar a la humanidad la noticia de que hay vida más allá de su planeta".

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