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jueves, 3 de mayo de 2012

Algunos dinosaurios ya estaban en declive antes del impacto del meteorito

l meteorito que impactó en la Tierra hace 65 millones de años no fue el único responsable de la desaparición de los dinosaurios. Según sugiere un nuevo estudio publicado esta semana en 'Nature Communications', algunas especies ya habían comenzado a extinguirse 12 millones de años antes de la caída de ese asteroide. De hecho, los autores creen que, aunque este objeto no hubiera impactado contra la Tierra, es probable que algunos de estos dinosaurios hubiesen desaparecido igualmente.

Esta estudio, liderada por Stephen Brusatt, investigador de la Universidad de Columbia de Nueva York y del Museo de Historia Natural, sostiene, además, que otros dinosaurios, como el célebre 'Tyrannosaurus rex', mantuvieron durante ese mismo periodo su población o, incluso, la aumentaron.

Los nuevos hallazgos confirmarían, por tanto, que estas fascinantes criaturas eran en realidad, muy diferentes las unas a las otras en cuanto a morfología y dieta. La evolución de los diferentes grupos de dinosaurios durante el Cretácico tardío fue compleja y refleja la gran biodiversidad que había entre estos animales.
Intensa actividad volcánica

Como señalan los autores al inicio de su estudio, pocos temas de la historia de la paleontología han generado tantos trabajos de investigación entre los científicos y han despertado tanta fascinación entre la población como la extinción de los dinosaurios no aviares.

Los palentólogos creen que los dinosaurios desaparecieron de la faz de la Tierra al final del periodo Cretácico (hace 65,5 millones de años) debido a la intensa actividad volcánica y al impacto de un gran asteroide. Según sostienen, la caída de Chicxulu (que según calculan, debía tener unos 10 kilómetros de diámetro) originó un gigantesco cráter en el territorio que hoy es la Península de Yucatán (México).

Sin embargo, a pesar de las intensas investigaciones llevadas a cabo durante más de 30 años, aún no está claro si estos episodios fueron los causantes de su extinción, o bien la población de estos animales ya había comenzado a descender con anterioridad.

Declive en los grandes herbívoros

Para llevar a cabo este estudio, Stephen Brusatte y sus colegas analizaron los fósiles de siete subgrupos de grandes dinosaurios que vivieron durante el Cretácico final. Calcularon la variabilidad en la anatomía y el cuerpo de estos animales a escala global y regional. Los resultados obtenidos muestran que las poblaciones de dinosaurios gigantes herbívoros (como los hadrosaurios, que tenían un pico parecido al de los patos, o los ceratópsidos, con cuernos que recuerdan a los rinocerontes) habían empezado a disminuir con anterioridad.

Por el contrario, otros dinosaurios carnívoros (como el 'Tyrannosaurus rex' o el 'Troodon formosus') y herbívoros de tamaño medio no mostraron esta tendencia y mantuvieron o aumentaron su población durante ese periodo.

El estudio muestra que al menos algunos grupos de dinosaurios no aviares ya habían experimentado un declive en su población antes de la extinción. Es decir, el Cretácico no fue un periodo estable que fue interrumpido bruscamente por la caída de un asteroide. De hecho, sostienen, es probable que algunos de estos grupos de dinosaurios tampoco hubieran sobrevivido aunque no hubiese impactado sobre la Tierra un asteroide.

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