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viernes, 1 de marzo de 2013

Nuevos nombres para dos mundos helados: las Lunas de Plutón Cerbero y Vulcano.

Plutón nació como planeta en 1930, y murió en 2006. Pero no dejó de existir: este planeta enano, oficialmente (134340) Plutón, un mundo helado y lejano, no para de dar sorpresas. En el 1978 se descubrió Caronte, una gran luna que orbitaba en torno suyo. Y en 2005 aparecieron dos lunas más: Nix e Hidra. EL 20 de julio de 2011 se decrubrió otra luna más, y un año después, el 11 de julio de 2012, se daba a conocer el descubrimiento de la quinta. Estas últimas a partir de observaciones con el Telescopio Espacial Hubble. P4 y P5, que son sus nombres provisionales,van a tener dentro de poco un nombre definitivo. Como suele pasar en estos tiempos, el juego se ha jugado en Internet, aunque no habrá resultados definitivos hasta dentro de unos meses.

La iniciativa viene del SETI Institute y de Mark Showalter, que representa al equipo que descubrió estas lunas, y que, por la tradición de la astronomía, es el encargado de proponer el nombre que tendrán. Ellos han organizado la web: www.plutorocks.com para hacer una lista de nombres posibles, que luego cerraron ante el problema que sería tener demasiadas opciones. Y luego, a lo largo de esta semana, se ha pedido a a los interesados que voten entre los seleccionados. La recogida de votos acaba de finalizar ayer.

Fueron más de 450.000 los votos, que eligieron entre un montón de nombres. Pero los "ganadores" han resultado Cerbero (Kerberos, Cerberus), el perro de tres cabezas y con una serpiente como cola, que pertenecía a Hades (es decir, Plutón), en segundo lugar con 99.432 votos, y, como ganador con 174.062 votos, Vulcano (el dios romano del fuego y los metales, el equivalente a Hefestos).

La opción vulcaniana ha ido subiendo en popularidad a lo largo de los días desde que apareció inopinadamente (al no ser un dios excesivamente relacionado con algo tan frío y muerto como Plutón). Más bien cabe achacar el éxito a la abundancia de aficionados a la serie Star Trek (tanto trekkie... no puede ser bueno) por las redes sociales. Disiento con la votación: personalmente lo encuentro inapropiado, y un poco injusto con la historia de los planetas del Sistema Solar.

Porque ya se imaginó un Vulcano a mediados del siglo XIX para explicar la precesión del perihelio de Mercurio. Según dos grandes astrónomos, François Arago y Urbain Le Verrier, la presencia de un planeta interior a Mercurio, es decir, más cerca del Sol (y presumiblemente achicharrado por su calor) podría explicar ese movimiento de la órbita de Mercurio que, medio siglo después, fue más exactamente explicado mediante la Teoría de la Relatividad General de Einstein (Rafael Bachiller lo contaba en uno de susgrandes hitos de la astronomía en El Mundo). Vulcano no apareció nunca, aunque fue buscado durante varios eclipses totales de Sol de aquellos años. Solo por eso, Vulcano merece el honor de seguir siendo un planeta imaginado... pero sin descubrir. Aunque nadie haya querido recordarlo...

Por otro lado, la iniciativa del Instituto SETI, que no conlleva ningún premio ni otra mención que el gusto de participar con tu voto por Internet, viene bien para recordar que dentro de dos años llegará a la órbita de Plutón la sondaNuevos Horizontes, de la NASA, lanzada en enero de 2006 y que está camino de este planeta enano y, posiblemente, también algún otro de esos mundos más allá de Neptuno, en el Cinturón de Kuiper.

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