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miércoles, 1 de julio de 2015

Gaia alerta de asteroides desconocidos


Hoy, a un millón y medio de kilómetros de la Tierra, hay una cámara de 1.000 megapíxeles registrando todo lo que pasa a su alrededor. Se trata de la misión Gaia, un telescopio dotado con el sistema de imagen digital más preciso que se ha enviado nunca al espacio y cuya misión es determinar el lugar exacto que ocupa nuestro sistema solar dentro de la Vía Láctea gracias a la observación de 1.000 millones de estrellas. “Si buscas en Google una imagen de la Vía Láctea, encontrarás solo una reconstrucción, porque realmente no sabemos qué aspecto tiene nuestra galaxia”, explica Timo Prusti, jefe científico de Gaia. Gracias a esta misión de la Agencia Espacial Europea (ESA), dice, “sabremos por primera vez si estamos en uno de sus brazos espirales, si habitamos una zona en calma y conoceremos cómo nos estamos moviendo dentro de su estructura”.

Prusti ha visitado España para acudir a la Semana Europea de la Astronomía y las Ciencias del Espacio, que se celebró hasta el viernes en Tenerife y que reunió a 1.200 científicos de 50 países. Su equipo presentó en este encuentro los últimos datos de la misión, que se lanzó en 2013 y que comenzó a operar el pasado julio. La presencia de agua en sus lentes y otros problemas técnicos retrasaron su puesta en marcha, pero según Prusti el telescopio ya está operando a su rendimiento original y desvelando importantes datos. Gaia observa cada día 50 millones de estrellas, un proceso que se repetirá durante cinco años. Con estas observaciones se va a realizar la “primera imagen de la Vía Láctea”, explica Prusti, aunque esta será realmente una composición en tres dimensiones.

“Si estás en medio de un bosque y quieres ver la imagen global de lo que te rodea, necesitas verlo desde arriba, así que estamos intentando hacer la primera imagen de cómo se nos ve desde fuera”, resume Carme Jordi, astrónoma de la Universidad de Barcelona y miembro del equipo científico de Gaia.La misión ya ha empezado a dar frutos. Cuando se encuentra con objetos de interés que no están dentro de sus objetivos principales, como por ejemplo supernovas, envía una alerta a Tierra. Hasta ahora, Gaia ha emitido 274 alertas de supernovas. Estas explosiones suelen durar apenas unas semanas. Las cámaras de Gaia permiten captarlas y, en cuestión de uno o dos días, avisar de su existencia para que puedan ser observadas en detalle con telescopios terrestres. El mismo procedimiento va a ayudar ahora a descubrir nuevos asteroides dentro del Sistema Solar que hasta ahora habían pasado desapercibidos a los observatorios terrestres. “Si se detecta, la medición es muy valiosa pues permite detectar la órbita con un gran detalle”, explica Prusti. Gaia ya ha cubierto todo el cielo una vez y seguirá haciendo sucesivas pasadas, lo que permitirá aumentar el número de alertas en los próximos meses, incluidas las primeras de asteroides.

El primer borrador del mapa de Gaia en tres dimensiones, que ya será el más preciso al que nunca se ha tenido acceso, se espera para principios de 2017, explica Jordi. La versión más completa, que comprenderá la posición, movimiento y composición de más de 1.000 millones de estrellas, estará listo a partir de 2019, aunque podrá seguir perfeccionándose si se amplía la vida de la misión, resalta.

Fuente: EL Pais

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